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Nids-de-poule, pavés, pistes de dérapage : bienvenue dans l'univers des essais de véhicules automobiles

Potholes

Nous avons tous vu des vidéos d’essai de sécurité de véhicules automobiles – la plupart d'entre eux montrent des sacs gonflables qui se déploient devant des mannequins de simulation d'impact au moment où le véhicule percute un mur. Mais jusqu'à cette semaine, je n'avais jamais pensé à l'autre type d'essai : celui moins spectaculaire que les constructeurs automobiles effectuent pour s'assurer que nos voitures s'arrêtent avant de percuter le mur. Au volant, la plupart d'entre nous tentent d'éviter les nids-de-poule et les dérapages sur la chaussée mouillée, et conduisent à une vitesse très inférieure à 190 km/h; mais comme je l'ai lu dans cet article de Driving.ca, les pilotes qui effectuent des essais de sécurité de véhicules automobiles conduisent dans des conditions dangereuses toute la journée. 

Les pistes d'essai de véhicules sont mises en place par les constructeurs automobiles – elles leur permettent de pousser les véhicules à leurs limites afin d'en améliorer la sécurité et la fiabilité. Dans les débuts de l'industrie automobile, les essais de véhicules se faisaient sur les routes publiques, dans la circulation régulière. Mais quand la voiture est devenue plus populaire et que les routes ont commencé à être plus encombrées, les constructeurs automobiles ont dû trouver un autre endroit pour mettre leurs nouveaux modèles à l'essai.

General Motors a inauguré les toutes premières pistes d'essai de véhicules automobiles en 1924, près de Milford, au Michigan. Les pistes d'origine se trouvaient sur un terrain de 1 125 acres et comprenaient une boucle de gravier de 6,4 kilomètres ainsi qu'une ligne droite. Aujourd'hui, ces pistes couvrent 4 000 acres et sont dotées de plusieurs installations, notamment le « Black Lake », une section de bitume qu'on vaporise d'eau pour les essais de dynamique des véhicules. Voici une vue aérienne de l'installation actuelle :

Aujourd'hui, la plupart des constructeurs automobiles ont leurs propres pistes d'essai de véhicules automobiles, qui simulent tous les types possibles de terrains sur lesquels vous pourriez rouler. Les pilotes d'essai suivent des cours de perfectionnement à la conduite automobile avant de se lancer à toute vitesse sur de mauvais terrains, dans de mauvaises conditions, et cela en vue de faire subir à une automobile toute une vie d'abus en quelques mois seulement. Routes de gravier, pistes de dérapage et pistes hors route extrêmes : voilà notamment ce qu'on trouve dans les centres d'essai de véhicules automobiles. Ford a récemment construit une piste de 80 kilomètres à son centre d'essai de Lommel, en Belgique, qui simule les nids-de-poule de 25 pays – des rues pavées de la France aux intersections défoncées de la Chine.

On mène la vie dure à ces véhicules, et on les laisse mouillés – littéralement, car la conduite dans l'eau permet de tester la résistance à la rouille du châssis. Les constructeurs se servent des commentaires des pilotes et de leurs propres analyses pour améliorer la conception de leurs véhicules.

Cette vidéo hilarante de style bande-annonce de film d'action, filmée sur les pistes d'essai de Volvo à Hällered, en Suède, montre différents essais et terrains où les véhicules - et les pilotes d'essai - sont mis à l'épreuve au nom de la sécurité du véhicule.

Comparez ces images de Volvo avec celles-ci, qui montrent des essais de véhicules automobiles au cours des années 1950. Les essais de l'époque étaient plus rudimentaires, mais pas moins rigoureux!

Le travail de pilote d’essai peut sembler très amusant – mais selon le pilote Howard Edmond de Kia, conduire dans des conditions difficiles sept heures par jour, cinq jours par semaine, peut devenir un peu monotone - et peut-être aussi un peu dur pour le postérieur.

Avez-vous déjà visité une piste d'essai de véhicules automobiles? Pilote d'essai de véhicules automobiles est-il un bon emploi selon vous? Dites-le-nous dans les commentaires.

- Rose R.

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